De rotstekeningen van Nevada zijn misschien wel de oudste in Noord-Amerika

Een team van antropologen heeft rotstekeningen in het westen van Nevada gedateerd tussen 10.500 en 14.800 jaar oud, waardoor deze gravures de oudst bekende rotstekeningen in Noord-Amerika zijn. De oude rotstekeningen - die zich op rotsblokken bij het Winnemucca-meer bevinden, ongeveer 35 mijl ten noordoosten van Reno, Nevada - zijn al tientallen jaren bekend, maar waren pas onlangs gedateerd met behulp van koolstofdatering.


Deze resultaten zijn gepubliceerd in het augustusnummer vanJournal of Archeologische Wetenschap. De hoofdauteur van het artikel, Larry Benson, van het Museum of Natural History van de Universiteit van Colorado, zei in een:persbericht,

Voorafgaand aan onze studie hadden archeologen gesuggereerd dat deze rotstekeningen extreem oud waren. Of ze nu zo oud zijn als 14.800 jaar geleden of zo recent als 10.500 jaar geleden, het zijn nog steeds de oudste rotstekeningen die in Noord-Amerika zijn gedateerd.


Weids uitzicht op een rotstekening waar enkele kalksteenmonsters werden verkregen. Afbeelding tegoed: L.V. Benson, et al.

Weids uitzicht op een rotstekening waar enkele kalksteenmonsters werden verkregen. Afbeelding via L. V. Benson, et al.

Benson en zijn team hebben toestemming gekregen om de rotstekeningen te bestuderen van de eigenaren van het land, de Pyramid Lake Paiute Tribe. De gravures, grote complexe ontwerpen van groeven en stippen, waren diep uitgehouwen in verschillende grote kalkstenen rotsblokken. Benson zei:

We hebben geen idee wat ze betekenen. Maar ik vind het absoluut prachtige symbolen. Sommige zien eruit als meerdere met elkaar verbonden sets diamanten, en sommige zien eruit als bomen of nerven in een blad. Er zijn maar weinig rotstekeningen in het Amerikaanse zuidwesten die zo diep zijn uitgehouwen als deze, en er zijn er maar weinig die hetzelfde gevoel voor grootte hebben.

Details van verschillende rotstekeningen bij Winnemucca Lake. Afbeelding tegoed: L.V. Benson, et al.

Details van verschillende rotstekeningen bij Winnemucca Lake. Afbeelding via L. V. Benson, et al.




Winnemucca Lake is nu droog. Maar het was ooit verbonden met het nabijgelegen Pyramid Lake als een enkele watermassa. Op zijn hoogst bereikte het waterpeil van het Winnemucca-meer een hoogte van 3.960 voet voordat er extra water in de Emerson Pass, ten noorden van het meer, stroomde. Sommige rotsblokken met de gravures zouden gedeeltelijk zijn ondergedompeld toen het waterniveau van het meer het hoogst was. Maar het waterpeil was in de loop van de tijd herhaaldelijk gestegen en gedaald, wat zorgde voor perioden waarin sommige rotsblokken toegankelijk zouden zijn geweest voor oude steenhouwers.

Het houtsnijwerk bij de basis van sommige rotsblokken was gedeeltelijk bedekt met wat Benson beschreef als eenwitte laag carbonaat. Deze carbonaatkorst was een soort kalksteen, gevormd door de precipitatie van opgeloste carbonaatmineralen in het meerwater op ondergedompelde delen van de rotsblokken. De korstlijn op de rotsblokken eindigde waar het waterpeil van het meer het hoogst zou zijn geweest. Boven de korst bevond zich het oorspronkelijke oppervlak waarop de rotstekeningen waren uitgehouwen. Aangezien sommige rotstekeningen bedekt waren met neergeslagen carbonaten, duidde dit erop dat de gravures werden gemaakt enige tijd toen de rotsblokken werden blootgesteld aan lucht, voordat ze opnieuw werden ondergedompeld in het stijgende waterpeil.

Afbeelding tegoed: L. V. Benson, et al.

Close-up van een ontwerp dat door de wetenschappers wordt beschreven als een 'boomvorm' van 70 cm (27,5 inch) hoog. Afbeelding via L. V. Benson, et al.

Benson nam rotsmonsters op verschillende hoogten op de keien - niet op de rotstekeningen zelf, maar in nabijgelegen secties met dezelfde geologische geschiedenis - en op andere locaties in het gebied, waaronder Pyramid Lake. Hij en zijn collega's gebruiktenkoolstofdateringom de ouderdom van de kalksteenmonsters te bepalen. Kalksteen onder de rotstekeningen bleek 14.800 jaar oud te zijn. Monsters van Pyramid Lake met dezelfde geologische geschiedenis toonden echter twee perioden waarin dalende waterstanden de basis van de rotsblokken aan lucht zouden hebben blootgesteld: tussen 14.800 en 13.200 jaar geleden, en opnieuw van 11.300 tot 10.500 jaar geleden. Ergens tijdens een van die twee tijdperken lieten vroege bewoners van het gebied hun gravures op de rots achter.


Het jongere tijdperk - 11.300 tot 10.500 jaar geleden - valt samen met andere archeologische ontdekkingen in het Lahontan Basin, een regio die de Winnemucca Lake-bedding en Pyramid Lake omvat. Nog een andere correlatie met dat tijdperk is een belangrijke archeologische ontdekking die 70 jaar geleden werd gedaan: een gedeeltelijk gemummificeerd lichaam werd gevonden in Spirit Cave, Nevada, ongeveer 60 mijl ten oosten van Reno. Spirit Cave Man, zoals hij bekend kwam te staan, was te ruste gelegd in een ondiep graf, gekleed in een bontmantel, een geweven lijkwade van moerasplanten en mocassins. Radiokoolstofdatering van zijn stoffelijk overschot en kleding onthulde dat hij ongeveer 10.600 jaar geleden was overleden.

Het oudere tijdperk - 14.800 tot 13.200 jaar geleden - viel samen met andere archeologische vondsten. Zo werden in Paisley Caves in het zuiden van centraal Oregon gefossiliseerde menselijke uitwerpselen gevonden die dateren van ongeveer 14.400 jaar geleden, samen met de botten van paarden en kamelen. Deze dieren stierven ongeveer 13.000 jaar geleden uit in Noord-Amerika.

Eerder werden rotstekeningen bij Long Lake in het centrum van Oregon beschouwd als de oudste rotstekeningen in Noord-Amerika; sommigen waren gedeeltelijk begraven door uitstroom van een vulkaanuitbarsting die 7.630 jaar geleden plaatsvond, wat erop wees dat de gravures ergens vóór die uitbarsting waren gemaakt. Benson en zijn collega's zijn niet zeker van het tijdperk waarin de rotstekeningen van het Winnemucca-meer werden uitgehouwen. Of het nu 14.800 jaar geleden is of pas 10.500 jaar geleden, deze gravures zijn nu de oudst bekende rotstekeningen in Noord-Amerika.

Kortom: Oude rotstekeningen in het westen van Nevada, ongeveer 35 mijl ten noordoosten van Reno, worden beschouwd als de oudst bekende rotstekeningen in Noord-Amerika. In een paper gepubliceerd in het augustusnummer van 2013Journal of Archeologische Wetenschap, wetenschapper Larry Benson en zijn collega's van de Universiteit van Colorado meldden dat radiokoolstofdatering van monsters van kalksteenrotsen die de gravures droegen, aantoont dat de rotstekeningen tussen 14.800 en 10.500 jaar geleden zijn gemaakt.