Onzichtbare donkere verlichting treft vliegtuigpassagiers met gammastralen

Fotocredit: Brent Buford

Foto tegoed:Brent Buford


Als je uit het vliegtuigraam kijkt, kan het zenuwslopend zijn om bliksemflitsen in onweerswolken te zien. Maar volgens wetenschappers is er ook een ander soort bliksem afkomstig van onweerswolken die onzichtbaar is. Het wordt 'donkere bliksem' genoemd. Wetenschappers zeggen dat deze donkere bliksem vliegtuigpassagiers met gammastralen treft zonder dat ze het weten.

Deze uitbarstingen lijken echter geen gevaarlijke niveaus te bereiken, zeggen wetenschappers.


Wetenschappers weten al bijna tien jaar dat onweersbuien in staat zijn om korte maar krachtige uitbarstingen van gammastraling te genereren, die terrestrische gammaflitsen of TGF's worden genoemd. Deze flitsen van gammastraling kunnen instrumenten op vele honderden kilometers afstand in de ruimte verblinden.

Omdat ze kunnen ontstaan ​​in de buurt van dezelfde hoogtes waarop commerciële vliegtuigen routinematig vliegen, hebben wetenschappers geprobeerd te bepalen of terrestrische gammaflitsen een stralingsgevaar opleveren voor personen in vliegtuigen.

Onderzoekers van het Florida Institute of Technology bespraken het probleem en presenteerden hun werk op de bijeenkomst van de European Geosciences Union in Wenen, Oostenrijk, op 10 april.

Volgens hun nieuwe computermodel kunnen onweersbuien, in plaats van normale bliksem te creëren, soms een exotisch soort elektrische storing veroorzaken waarbij hoogenergetische elektronen en hun antimaterie-equivalent positronen worden genoemd. Het samenspel tussen de elektronen en positronen veroorzaakt een explosieve groei van het aantal van deze hoogenergetische deeltjes, die de waargenomen terrestrische gammaflitsen uitzenden terwijl de onweerswolk snel wordt ontladen, soms zelfs sneller dan normale bliksem. Hoewel er door dit proces overvloedige gammastraling wordt uitgezonden, wordt er heel weinig zichtbaar licht geproduceerd, waardoor een soort elektrische storing ontstaat binnen de stormen die 'donkere bliksem' wordt genoemd.




Afbeelding tegoed: Natalia Skvortsova

Afbeelding tegoed:Natalia Skvortsova

Het model berekent ook de stralingsdoses die worden ontvangen door personen in vliegtuigen die zich toevallig op precies de verkeerde plaats op het verkeerde moment bevinden. In de buurt van de toppen van de stormen, voor de soorten terrestrische gammaflitsen die vanuit de ruimte kunnen worden gezien, zijn de stralingsdoses gelijk aan ongeveer 10 thoraxfoto's, of ongeveer dezelfde straling die mensen zouden ontvangen van natuurlijke achtergrondbronnen over de verloop van een jaar.

Florida Tech-onderzoeker Joseph Dwyer zei:

Tegen het midden van de stormen zou de stralingsdosis echter ongeveer 10 keer groter kunnen zijn, vergelijkbaar met enkele van de grootste doses die tijdens medische procedures worden ontvangen en ongeveer gelijk aan een CT-scan van het hele lichaam. Hoewel piloten van luchtvaartmaatschappijen al hun best doen om onweer te vermijden, komen vliegtuigen af ​​en toe terecht in geëlektrificeerde stormen, waardoor passagiers worden blootgesteld aan terrestrische gammaflitsen. In zeldzame gevallen kan het volgens de modelberekening mogelijk zijn dat honderden mensen, zonder het te weten, tegelijkertijd een aanzienlijke dosis straling van donkere bliksem ontvangen.


Kortom: wat zijn de stralingsdoses voor vliegtuigpassagiers door donkere bliksem - de intense uitbarstingen van gammastraling die afkomstig zijn van onweerswolken? Onderzoekers van het Florida Institute of Technology bespraken het probleem en presenteerden hun onderzoek op de bijeenkomst van de European Geosciences Union in Wenen, Oostenrijk, op 10 april 2013.